В 1888 году в большой семье лондонского бизнесмена Дэниэла Бентли появился очередной ребенок – мальчик, которого назвали Уолтером. Ребенок с детства интересовался всякими механизмами и чувствовал свое призвание быть инженером. Поскольку финансовое состояние отца позволяло получить детям образование, на семейном совете было решено отправить Уолтера осваивать инженерное дело в Клифтонском колледже в Бристоле. Получив начальное техническое  образование, в возрасте 16 лет Бентли начинает свой трудовой путь – устраивается помощником механика на железную дорогу в графстве Йоркшир. Параллельно не забывает и повышать свою квалификацию, посещая занятия по теоретической инженерии в Королевском колледже…

Уолтер Бентли в любом деле всегда мог предугадать, какое техническое решение будет наиболее оптимальным

 
Это был конец 1900-х годов – бурный всплеск интереса и эксперименты с разработкой различных видов двигателей внутреннего сгорания. Еще в детстве Уолтер стал обладателем велосипеда, а позже смог приобрести себе и первый мотоцикл. Все свободное от работы в железнодорожной компании время он проводит вместе со своим двухколесным транспортным средством. Ну и, конечно же, не может пропустить ни одного очень популярного в начале ХХ века соревнования в скорости. Выступления в гонках проходят для Бентли весьма успешно – даже его дебют в гонке Лондон – Эдинбург смог принести первую золотую медаль. 
 

Свое знакомство с миром двигателей внутреннего сгорания Бентли начинал со своего первого в жизни мотоцикла фирмы Rex
 
Кроме того, он уже тогда весьма удачно на своем 5-сильном мотоцикле фирмы Rex начал "осваивать" и знаменитую гоночную трассу "Бруклендс". Однако кроме приятного факта самих побед, для молодого человека не меньшее удовольствие приносит также и сама работа по улучшению характеристик силовых агрегатов своих мотоциклов. Постепенно сладкая для ушей Уолтера музыка двигателя внутреннего сгорания начинает полностью вытеснять звуки паровых двигателей локомотивов…
 
Летом 1910 года Бентли наконец-то завершает цикл своей работы на железной дороге в качестве помощника механика. Однако продолжать строить свою карьеру в данной сфере деятельности он не собирается, хотя с полученным опытом и образованием ему вполне светило место главного инженера железнодорожного депо. Двигатели – вот что теперь занимает все мысли 22-летнего молодого человека. Но уже не мотоциклетные – вырос уж Уолтер из того возраста, теперь его стихия – автомобили, за которыми он видел большое будущее.
 

Повзрослев и полностью влюбившись в музыку двигателя внутреннего сгорания, Уолтер приобретает и свой первый автомобиль марки Sizaire-Naudin
 
Уйдя "от паровозов", он устраивается в таксомоторную компанию National Motor Cab Company, где в его ведении оказывается подразделение по ремонту и обслуживанию служебных автомобилей. А также приобретает свой первый в жизни автомобиль – двухместный Riley V Twin, который очень скоро поменяет на французский одноцилиндровый Sizaire-Naudin, к которому очень трепетно относился. Однако уже очень скоро Бентли вырастает и из этих "штанишек", решая наконец-то заняться автомобильным бизнесом самостоятельно.
 


Французский спортивный автомобиль марки DFP, в двигателе которого Бентли заменил поршни из чугуна сплавом алюминия и меди
 
В 1912 году Уолтер объединяется с одним из своих братьев – Горасом, и при поддержке семейного капитала приобретает небольшую компанию, которая импортировала французские спортивные автомобили марки DFP. Имя первая фирма Уолтера Бентли получила нехитрое – Bentley & Bentley. Однако, собственно, бизнес Уолтера мало интересовал, перво-наперво он бросился улучшать двигатели продаваемых автомобилей, поскольку, несмотря на свою приставку "гоночные", особо быстрыми эти машины назвать было нельзя. 
 
 
Для улучшения производительности инженерная мысль Бентли очень быстро нашла способ – заменить поршни из чугуна сплавом алюминия и меди, а также он значительно переработал распредвал, который теперь больше подходил для установки на гоночные версии автомобилей. Данная инновация, внедренная Уолтером одним из первых в мире, сразу же показала свое неоспоримое преимущество. "Выпущенные" на автодром "Бруклендс", автомобили DFP с облегченными двигателями сразу же смогли собрать целый "урожай" всевозможных наград, а также показать рекордную скорость для своего класса – 145 км/ч. Кроме того, Бентли успевает уговорить компанию-производителя автомобилей внедрить его усовершенствования в серийное производство, и даже продать несколько таких машин, однако такое успешное начало деятельности неожиданно прерывает Первая мировая война. Тем не менее она стала еще одной ступенькой на пути к славе. 
 


Во время Первой мировой войны Бентли использует свою инновацию с использованием алюминия и модернизирует авиадвигатели для самолетов Sopwith Camel
 
Бентли надевает военную униформу капитана и отправляется служить в техническую службу Королевских военно-морских сил. Как не трудно догадаться, свое недавнее изобретение – алюминиевые поршни, он переносит и в военное дело. Здесь Уолтер модернизирует англо-французские роторные авиадвигатели Clerget, которые устанавливались на получившие свою известность истребители Sopwith Camel и Sopwith Snipe. Изменения были настолько кардинальными, а общий вклад в развитие военной техники – таким значительным, что армия Великобритании решила присвоить новым авиадвигателям имя их создателя, а также не забывала поощрить и материально. 
 


За вклад в развитие военной техники и победу союзников во время Первой мировой войны Бентли награждают Орденом Британской империи
 
Бентли награждают Орденом Британской империи и выписывают чек на сумму восемь тысяч фунтов стерлингов.
Вернувшись к мирной жизни, Бентли моментально возвращается также и к своему прерванному любимому занятию. Он вновь присоединяется к своему брату, однако, после успехов в армии, ему очень быстро наскучивает заниматься разными пустяками. Как говорится, "душа требует полета": Уолтеру хочется делать гораздо больше того, чем просто заниматься предпродажной подготовкой автомобилей – он уже хочет строить их! И в конце лета 1919 года, накануне своего 31-летия, организовывает до сих пор существующую компанию – Bentley Motors Ltd. Не теряя времени и пригласив к сотрудничеству нескольких знакомых с военных лет  – высококвалифицированных инженеров, Бентли берется создавать свой первый автомобиль, держа в голове заготовленный лозунг: "Строить хороший автомобиль, быстрый автомобиль, лучший в классе"…
 

Бентли в компании знакомых с военных лет инженеров, с которыми в 1919 году основал компанию Bentley Motors Ltd
 
Понятно, что при таком подходе изюминкой и "сердцем" первого творения Бентли стал двигатель. Четырехцилиндровый мотор имел объем 3 л и позволял развивать 70 л. с. Он стал одним из первых, в котором установили четыре клапана на цилиндр и верхний распредвал, а также по две свечи зажигания на цилиндр. Силовой агрегат позволял автомобилю разгоняться до 130 км/ч. Представленная на Лондонском автосалоне 1919 года, модель, конечно же, сразу же привлекла к себе внимание, но не только своими техническими характеристиками.
 

Первый автомобиль Уолтера Бентли – Bentley 3L с 4-цилиндровым двигателем объемом 3 л и мощностью 70 л. с., и необычной для того времени маркировкой

 Нонсенс для того времени: вместо того, чтобы в названии модели отображать количество лошадиных сил, Бентли показал объем двигателя! Дело в том, что в те годы мощность моторов высчитывалась по специальным таблицам, в которых были заложены параметры, характерные для всех выпускавшихся тогда двигателей. Однако модернизированный Бентли силовой агрегат, в котором невозможно было учесть все новшества, абсолютно не подходил под существовавшую систему расчетов. Согласно ей, в представленной модели мощность составляла всего 16 л. с., что, естественно, являлось бы настоящим самоубийством для компании. Поэтому первый Bentley и назвали 3L, а практика представления мощности автомобилей "в литрах", как наиболее корректной характеристики двигателя, закрепилась и продержалась до наших дней.


Особенностью Bentley 3L было использование трех цветов – синего, красного и зеленого, которые соответствовали трем основным вариациям модели: основной, Speed Model и самой мощной Super Sports, которая могла разгоняться до 130 км/ч

Однако после представления общественности Bentley 3L пошел в производство лишь спустя два года, в течение которых Уолтер проводил тщательные тесты образцов и устранял все неполадки. Только в сентябре 1921 года автомобиль отправился к первому заказчику, который выложил за покупку 1150 фунтов. Следует сказать, что ни о каком массовом производстве и речи быть не могло. Бентли создавал автомобили для людей состоятельных и для гонок, что в те времена означало одно и то же. При этом он абсолютно не забивал себе голову по поводу внешнего вида моделей. 

Кузова создавались в кузовных ателье – партнерах Bentley Motors, и Уолтер выдвигал к ним единственное требование – чтобы были надежными. Также их особенностью было использование трех цветов – синего, красного и зеленого. Они соответствовали трем основным вариациям модели: основной, Speed Model и самой мощной Super Sports, которая могла разгоняться до 130 км/ч. Хотя при желании, заказчик, конечно же, мог выбрать любой цвет. Несмотря на грубоватость форм, над которыми нередко посмеивались конкуренты-автомобилестроители, автомобили Bentley действительно получались очень надежными. Настолько, что им давалась пятилетняя гарантия, что для того времени было неслыханным делом. А чтобы окончательно развеять сомнения о том, кто сегодня правит бал в мире скоростей, Бентли выпустил свои творения на гоночный трек.

Bentley 3L не подводил своего создателя. В 1920-х годах автомобиль четыре раза приходил первым в знаменитой своими невероятно запутанными схемами движения гонке "24 часа Ле-Мана". И это уже не говоря об успешно проведенных соревнованиях на автодромах "Бруклендс", "Индианаполис"… В душе Бентли был гонщиком, а потому производил автомобили как будто для себя – исключительно гоночные, с открытым верхом, не желая осознавать того факта, что рынок их сбыта весьма ограниченный, а вкусы потребителей меняются достаточно быстро. Тем не менее до поры до времени дела шли довольно неплохо – благодаря победам и демонстрировавшейся надежности своей продукции, компания имела безупречную репутацию, а заказы на автомобили поступали от самых известных людей. Более того, эти самые известные, а, соответственно, и богатые люди, которые и участвовали в автогонках, образовали между собой уникальное общественное образование, позже получившее название "Мальчики Bentley".

До середины 1920-х годов было продано чуть больше семисот автомобилей. 


Автомобиль Bentley с турбированным двигателем, который Уолтер Бентли создал по просьбе Вулфа Барнато и который, как и предполагал конструктор, оказался большой ошибкой

А ведь для строительства завода в банке был взят кредит на сумму около 200 тысяч фунтов, который как-то необходимо было выплачивать. В 1924 году дело Бентли на время спасает Вулф Барнато – мультимиллионер, унаследовавший в юные годы  колоссальное состояние благодаря отцу-авантюристу, который завладел алмазными и золотыми приисками в Африке. Барнато, как-то приобретший Bentley 3L, влюбился в автомобиль всей душой, и так проникся симпатией к Бентли и его компании, что согласился оказать значительную финансовую помощь, став акционером Bentley Motors. Естественно, Барнато не пропускал ни одной гонки и был центральной фигурой в "Мальчиках Bentley". 


Вулф Барнато (на фото – на пассажирском сиденье) так полюбил автомобили Бентли, компанию и гонки, что несколько лет Bentley Motors существовала фактически за счет его финансов

Однако вскоре все кончилось. Дело в том, что конкуренты по гонкам начали  выставлять на старт автомобили с турбированными двигателями. Бентли же к подобным экспериментам относился весьма скептически, продолжая быть уверенным в том, что повышения мощности автомобиля можно добиться исключительно увеличением объема его двигателя. К тому же компрессор никак не добавлял ему надежности, а именно это было той характеристикой автомобилей Уолтера, за которую их любили больше всего.


Свою главную характеристику в репутации – надежность, автомобили Уолтера Бентли смогли получить за счет многочисленных побед во многих престижных автогонках

Поэтому с середины 1920-х годов в модельном ряду компании появляются версии с двигателями  объемами 4,5 л (Bentley 4L), 6,5 л (Bentley 6L), а также 8 л (Bentley 8L), выдававшим и 225 л. с. – самая роскошная и дорогая модель, исполнявшаяся в различных типах кузовов и ставшая последней пока еще независимой Bentley Motors. Тем не менее, Барнато и этого казалось мало. Каким-то чудом ему удалось уговорить Бентли построить двигатель с наддувом, и он его получил. 

Однако на первой же гонке на автодроме "Бруклендс" случилось то, чего и опасался Уолтер – автомобиль оказался ненадежным и не смог даже завершить соревнования. Единственным же утешением стало установление рекорда круга на скорости 218 км/ч.


Бентли верил, что повышения мощности автомобиля можно добиться исключительно увеличением объема его двигателя, а потому в модельном ряду компании появляются версии Bentley 4L и Bentley 6L

Ужасающий провал на автогонках… и еще более кошмарная навалившаяся Великая депрессия… Представление в самый ее разгар, в 1930 году, супердорогого, по цене 1900 фунтов только за шасси, Bentley 8L стало непростительной ошибкой. Впрочем, как это часто бывает, человек либо создает, либо продает – и Бентли в этом правиле не был исключением. Ему с трудом приходило осознание того факта, что в его автомобилях больше не заинтересованы даже самые постоянные клиенты. Барнато же, естественно, моментально сообразил, что "пора сматывать удочки", и как можно быстрее выставил Bentley Motors на продажу.


Бентли верил, что повышения мощности автомобиля можно добиться исключительно увеличением объема его двигателя, а потому в модельном ряду компании появляются версии Bentley 4L и Bentley 6L

Покупателем был выбран Дэвид Нейпир, с которым у Бентли были завязаны дружеские отношения. Он владел компанией имени себя и поначалу выпускал автомобили, потом переключился на производство авиадвигателей, а теперь снова решил вернуться к истоку. Уолтер даже начал разрабатывать новый автомобиль для нового владельца. Однако произошло непредвиденное: в последний момент в торги вклинилась никому не известная фирма, которая предложила за Bentley Motors наибольшую цену. Как позже выяснилось, это была подставная компания, действовавшая по указке… Генри Ройса. По одной из версий, таким образом он вовремя завладел опасным конкурентом, который успел уже сделать себе имидж, а также отомстил за Bentley 8L, который наглым образом вторгся в сегмент, занимаемый Rolls-Royce Phantom II, грозя вытолкнуть того с рынка.


В 1930 году была представлена самая роскошная и дорогая модель – Bentley 8L с 8-литровым двигателем мощностью 225 л. с., исполнявшаяся в различных типах кузовов

Бентли не был изгнан, а получил четырехлетний контракт. Правда, Генри Ройс закрыл "гоночный" департамент, предоставив Уолтеру "почетную" должность под названием "сам не знаю, чем занимаюсь". Бентли даже как-то раз попросился на встречу с Ройсом, где хотел прояснить ситуацию. Однако услышал, что он не профессиональный инженер, и ему ничем не могут помочь. Понятно, что при таком отношении бесполезным оказался аргумент, что Уолтер, собственно, как и сам Генри, получил инженерное образование и практику на железной дороге. Осознав, что его держат здесь в качестве "элемента декорирования" офиса, Бентли не стал медлить с заявлением об уходе.


В 1930 году была представлена самая роскошная и дорогая модель – Bentley 8L с 8-литровым двигателем мощностью 225 л. с., исполнявшаяся в различных типах кузовов

Все эти события, однако, не лишили Уолтера Бентли желания трудиться. Он реализовал себя в компании Lagonda, которая к его счастью продолжала участвовать в гонках. Там он создал несколько двигателей, помогавших выигрывать соревнования. А позже перешел в инженерную группу Armstrong Siddeley, где также занимался тем, чем, собственно, хотел, любил и занимался всю жизнь, – конструировал двигатели. А после ухода на пенсию организовал гоночный клуб имени себя, где пользовался большим уважением и предавался еще одной страсти в своей жизни – гонкам. Умер Уолтер Бентли в 1971 году на руках своей третьей жены Маргарет…



Rambler's Top100